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Descubren la causa del fallo hepático agudo en niños: una mutación genética altera el transporte celular

El fallo hepático agudo en niños es un trastorno raro pero que puede ser mortal. Cuando ocurre, suele venir repentinamente, como por ejemplo a causa de una fiebre. Pero en alrededor del 50% de casos no sabemos la causa. Un grupo de investigadores de diversos centros médicos alemanes han descubierto una asociación entre esta enfermedad y mutaciones en un gen específico. Los investigadores emplearon secuenciación genómica para hallar estas mutaciones, que afectan el proceso de transporte en células.

Según la Unión Europea, una enfermedad como el fallo hepático agudo en niños es calificada “rara” cuando afecta a menos de cinco de cada 10.000 personas. No obstante, pese al bajo número de pacientes, la investigación de las enfermedades raras ha ido en aumento durante los últimos años. Esto se debe a que muchas de estas afecciones tienen causas genéticas que los investigadores pueden identificar. Asimismo, sus descubrimientos proporcionan información importante sobre procesos metabólicos en personas sanas o servir como modelo para otras enfermedades.

El profesor Hoffmann del hospital pediátrico de Heidelberg, Alemania, lleva veinte años atendiendo a varios pacientes que han sufrido insuficiencia hepática aguda desde la infancia. Las similitudes en la progresión de la enfermedad le llevaron a sospechar que podía existir una causa común. Investigadores del instituto de genética humana de la Universidad técnica y del centro Helmholtz de Múnich analizaron cuatro niños que sufrían de insuficiencia hepática aguda recurrente con el fin de hallar una causa genética común. Los investigadores utilizaron técnicas de secuenciación de exoma, un proceso que requiere la secuenciación de todos los elementos del ADN que contienen información sobre la fabricación de proteínas. También analizaron el ADN de familiares próximos. En múltiples casos, se descubrieron mutaciones en un gen específico. “Identificamos mutaciones en el gen NBAS en un total de 11 pacientes. “Por primera vez, hemos conseguido identificar una asociación entre este gen y la insuficiencia hepática. Esto podría ser interesante para el estudio de otras enfermedades” comentan los autores.

Para descubrir cómo estas mutaciones afectaban los procesos celulares, llevaron a cabo una serie de experimentos adicionales de biología molecular. Estos revelaron que cuando las mutaciones estaban presentes en el gen NBAS, sólo se fabricaban pequeñas cantidades de la proteína NBAS. Esta proteína está implicada en procesos de transporte celular que “empaqueta” proteínas en vesículas y las transporta de un compartimento celular a otro. Los investigadores llegaron a la conclusión de que la proteína defectuosa es más susceptible al calor. Esto quiere decir que cuando el paciente sufre una fiebre, hay menos proteínas disponibles para coordinar el proceso de transporte. Esto, a su vez, tiene consecuencias negativas sobre los procesos metabólicos del hígado en una situación de crisis.

El objetivo principal de los autores es mejorar el diagnóstico de enfermedades raras como el fallo hepático agudo, allanando así el camino para tratamientos específicos contra la enfermedad. Años de experiencia les ha permitido desarrollar empíricamente una terapia que emplea fármacos específicos además de azúcar o infusiones de grasa. Estos descubrimientos permitirán mejorar nuestros enfoques terapéuticos.

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